Stem Cell FAQ

Vad är stamceller, och vad kan de betyder för medicin och resten av världen?
Stamceller är små, men de drar big-time uppmärksamhet från forskare, patienter, lagstiftare, kändisar och människor i varje annan bakgrund.

Stamcell rubriker är en bikupa av slagord - "embryonal" här och "vuxen" som - liksom kontroverser.

Men du behöver inte vara en doktorsexamen för att förstå grunderna för stamceller.

Om du tänker på din kropp som en bil, så länge läkarna har haft möjlighet endast att reparera en defekt del eller, i bästa fall, ta en del av en annan bil och sätta den i dig (organtransplantation). Stamceller teoretiskt kan växa och utvecklas till någon reservdel du behöver, så det är som om läkaren kan bara ringa biltillverkaren och få den ursprungliga reservdelen. Som ni kan föreställa er, kan detta har potential att bota ett enormt antal sjukdomar.

Den främsta orsaken är det en stor debatt om användningen av stamceller är att dessa celler kan komma från ett embryo. För många människor är ett embryo en levande människa och förstöra ett embryo av någon anledning är moraliskt oacceptabelt. Människor på andra sidan av debatten säga att embryonala stamceller har potential att bota många sjukdomar och de använda embryon skulle ha kastats av fertilitetskliniker ändå.

Lämnar den etiska debatten bakom, här är vad vi vet - och vad vi inte vet - om stamceller. Bara de medicinska fakta, frun.

Q: Vad är stamceller?

A: Alla vi startar från en enda cell bildas vid befruktningen, när en spermie förenas med ett ägg. Denna cell börjar sedan dividera och bildar en boll av celler. Om fyra dagar efter befruktningen, börjar denna boll av stamceller ändrar sin form, och enskilda celler i den bollen start förändras och blir annorlunda än sina grannar. Vid denna tidpunkt, är bollen av celler är mindre än ett obetydligt. Denna process, som kallas differentiering, gör att vissa celler att bli leverceller och andra celler för att bli nervceller eller hudceller och så vidare.

Denna process liknar det sätt på vilket en anläggning växer. I början, växer ett skaft ur fröet du planterade, som sedan har filialer, och så småningom blad, frukter och blommor växer på dessa grenar.

Dessa tidigaste "stamceller" celler i embryot ge upphov till alla de olika cellerna i kroppen.

Vuxna stamceller vs embryonala stamceller

Fråga: Vad är skillnaden mellan vuxna stamceller och stamceller tagna från ett embryo?

A: Embryonala stamceller är stamceller som du tar från ett embryo, och adulta stamceller är stamceller du tar från en person (vuxen eller barn) eller från navelsträngen.

Forskare har funnit att några stamceller kvarstår även efter det att vi föds. Det verkar som om dessa vuxna celler är en typ av backup, så om en viss typ av cell behöver bytas ut, kan de adulta stamceller differentiera och bilda dessa celler. Mest adulta stamceller kan bilda ett begränsat antal celltyper.

Fråga: Varför inte bara göra forskning på adulta stamceller?

A: Vuxna stamceller definitivt har vissa fördelar jämfört med embryonala stamceller. Först, de flesta människor har inget etiskt problem med att använda dem.

Det andra är dessa celler från din egen kropp, så ditt immunförsvar kommer förmodligen inte försöka avvisa dem. Om du använder celler som inte är en del av din kropp, kan kroppens immunsystem ser dem som inkräktare och försöka döda dem.

Men forskare har funnit tre huvudsakliga nackdelar med att använda stamceller från vuxna.

  • Först, det är mer mogna stamceller. De kan bilda flera olika typer av celler - exempelvis, visade experiment med djur som stamceller från blodet kan bilda hudceller, leverceller och andra - men de har inte förmågan att bilda alla typer av celler. Så dessa celler kan ha möjlighet att bota ett begränsat antal sjukdomar. I jämförelse, kan stamceller från embryon generera någon sort av cellen och har potential att bota många fler sjukdomar.
  • Andra vuxna stamceller är svåra att identifiera. Det finns miljarder av celler i kroppen, och att identifiera dessa stamceller är värre än att leta efter den berömda nålen i höstacken. Även när de hittas, är de närvarande i mycket små mängder. Embryonala stamceller är mycket lätt att identifiera eftersom alla celler i en ung embryo kan lirkade in utvecklas till någon typ av cell. Dessa celler kan också göras för att dela sig i oändlighet, så att du kan generera en praktiskt taget obegränsad tillgång till dessa celler.
  • Slutligen adulta stamceller ta lång tid att växa. Hittills har experiment på vuxna stamceller från djur som visat att även om du hittar dem, kan det ta månader för dem att växa in i den speciella typ av cell som du behöver. Dessa celler kan inte ha möjlighet att växa tillräckligt snabbt för att hjälpa någon som är väldigt sjuk. Embryonala stamceller, å andra sidan, skulle kunna göras för att växa i flera olika celltyper och lagras, så att när en sjuk person kom i läkarens bara kunde tina cellerna och använda dem.

Hitta embryonala stamceller

F: Var ska forskarna få embryon som de använder?

A: Par som har svårt att ha ett barn ofta använder en teknik som kallas in vitro fertilisering (IVF). Läkare samla in ägg från mamman och spermier från fadern, och sätta ihop dem i laboratoriet. När äggen har befruktats, den läkare implantatet en eller flera av de embryon hos modern. Resten fryses och lagras, i fall det första embryot implanteras inte växer till ett barn.

Om mamman blir gravid och har ett barn, kanske hon vill inte använda de återstående frysta embryon. Sedan hon och hennes man kan ge läkarna tillstånd att slänga dem, eller ge dem till forskare som ska användas för stamcellsforskning.

Nästa sida